Kasvot 15.2.2016

Kuopion tutkimusryhmä

Ilmakehän hyviksiksi ja pahiksisi kutsutut pienhiukkaset tarjoavat Kuopion tutkijoille visaisen haasteen.

Ilmakehässä kaikkialle leijuvat pienhiukkaset vaarantavat ihmisten terveyden mutta samalla hidastavat ilmastonmuutosta viilentämällä maapalloa. Ilmatieteen laitoksen Itä-Suomen ilmatieteellisessä tutkimuskeskuksessa Kuopiossa tutkimus kohdistuukin näihin ilmakehässä leijuviin pikkuriikkisiin hiukkasiin. Suurimmalla osalla pienhiukkasia on sekä suoran auringon valoa sirottavan vaikutuksen että pilvimuodostuksen vuoksi ilmastoa viilentävä vaikutus. ”Ilmastoa viilentävä vaikutus tunnetaan varsin huonosti ja pienhiukkaset aiheuttavatkin tällä hetkellä suurimman epävarmuuden ilmastonmuutoksen etenemisen ennustamisessa. Se kuitenkin tiedetään, että pienhiukkaset ovat hidastaneet ilmaston lämpenemistä mutta eivät kykene torjumaan sitä”, yksikön päällikkö Sami Romakkaniemi tiivistää.

Vaikka ilmaston kannalta pienhiukkaset ovat hyödyllisiä, ne ovat kuitenkin suurin ihmisten terveyteen vaikuttava ympäristötekijä. Haitat ovat nykytiedon mukaan suurempia kuin mitä vielä muutamia vuosia sitten ajateltiin. Hengitysilma sisältää koko joukon erilaisia hiukkasia, joista osa on peräisin luonnosta, osa ihmisten aiheuttamista päästöistä. Kuopiossa tutkitaan mm. sitä, miten pienhiukkasten toksisuus muuttuu niiden elinkaaren aikana ja mistä ihmiselle vaarallisimmat hiukkaset ovat peräisin.

”Päästörajoitukset ovat vähentäneet hiukkaspitoisuuksia. Näin hengitysilma puhdistuu mutta samalla ilmakehän lämpötila voi nousta hiukkasten viilentävän vaikutuksen pienentyessä. On myös mahdollista, että hiukkasten massaan perustuvat päästörajoitukset tekevät jäljelle jääneistä päästöistä entistä pahempia terveyden kannalta”, Romakkaniemi pohdiskelee.

Pienessä ja tiiviissä tutkijayhteisössä ideat ja tiedot vaihtuvat

Kuopiossa ilmastonmuutoksen kannalta olennaisimman kysymyksen parissa töitä puskee noin 20 hengen tiivis tutkijaporukka, jonka osaaminen kattaa sekä mittauksen, mallinnuksen että kaukokartoituksen osa-alueet. Lisäksi yhteistyö Itä-Suomen yliopiston aerosolitutkijoiden kanssa on tiivistä. ”Yhteistyö tuo kokonaisnäkemystä monitahoiseen asiaan, jossa monet yksityiskohdat ovat vielä osittain hämärän peitossa.”

Pienhiukkaset aiheuttavat tällä hetkellä suurimman epävarmuuden ilmastonmuutoksen tutkimuksessa.

Sekä Puijon tornin huipulla sijaitseva mittausasema että Ilmari-laboratorio ovat molempien tutkimusryhmien yhteiskäytössä. Ilmari-laboratoriossa tutkitaan, miten erilaiset pienhiukkaset muodostuvat, kasvavat ja muuttuvat valvotuissa olosuhteissa, ja miten niiden kemiallinen koostumus vaikuttaa niiden elinkaareen. Puijon tornin huipulla puolestaan mitataan luonnollisissa olosuhteissa, miten pienhiukkaset vuorovaikuttavat pilvien kanssa.
”Vastaavia mittausasemia, jossa mittauksia päästään tekemään pilven sisällä, ei ole olemassa maailmalla kuin kourallinen. Lisäksi Puijon torni on yksi Suomen neljästä ICOS-mittausasemasta ja se tuo tietoja kasvihuonekaasujen käyttäytymisestä myös kaupunkiolosuhteissa.”